Guide médailles

Histoire de la médaille

La médaille est un art très ancien dont l’histoire est intimement associée à celle de la monnaie. Dès l’origine, la médaille à portrait est soumise à des règles de réalisation : d’un côté elle brosse l’effigie du personnage, généralement vu de profil ; de l’autre, l’évocation plus ou moins symbolique de sa personnalité ou de son existence.

Antiquité romaine et Moyen-Âge

La médaille fut frappée dès l’Antiquité romaine pour commémorer d’importants évènements et s’appuya sur l’art monétaire, dont la technique repose sur la fonte, ou coulage. Se voulant plus lourde et plus imposante que la monnaie, la médaille fut généralement offerte à l’empereur et avait déjà la fonction de bijou : parfois sertie de pierres précieuses, la médaille était suspendue à une chaîne et portée autour du cou. Ce modèle médaille-monnaie perdurera jusqu’à la fin du Moyen-Âge.

La Renaissance

Considéré comme le premier artiste médailleur, Antonio di Puccio Pisano, plus connu sous le nom de Pisanello, créa en 1439 sa première et célèbre médaille en hommage à l’empereur byzantin Jean VIII Paléologue lors de sa venue en Italie l’année précédente. L’art de la médaille fut ainsi hissé à son sommet et prit son essor en Europe. En France, Germain Pilon figure parmi les célèbres artistes médailleurs, notamment pour le portrait brossé de Catherine de Médicis sur des médailles en bronze. La technique de la médaille frappée prend désormais le pas sur celle de la médaille coulée.

L’époque contemporaine

A partir du 19ème siècle, la médaille devint étroitement liée aux institutions. D’influence baroque, la médaille est destinée à récompenser les actes exceptionnels liés aux évènements de l’Histoire, qu’ils soient militaires et diplomatiques, mais également religieux, administratifs, intellectuels, familiaux ou sportifs. En parallèle, dès le 20ème siècle jusqu’à aujourd’hui, la médaille est remise à l’occasion de naissances et de baptêmes pour célébrer les bonheurs de la vie.

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